Las matemáticas pueden salvarte la vida

George Gamow fue  un físico, astrónomo y escritor de divulgación científica estadounidense nacido en Odesa , Ucrania. En su autobiografía “Mi línea del mundo” (1970) aparece la siguiente anécdota sobre cómo las matemáticas fueron clave para salvar la vida de un amigo suyo.

He aquí una historia de uno de mis amigos que en 1919 era un joven profesor de física en Odesa. Su nombre era Igor Tamm (Premio Nobel de Física1958). En algún momento de 1919, después de llegar a un pueblo cercano, mientras Odesa fue ocupada por los rojos, Tamm estaba negociando con un aldeano cuántos pollos podía conseguir por una docena de cucharas de plata. Fue capturado entonces por una de las bandas de Makhno que estaban vagando por el país, hostigando a los rojos. Al ver sus ropas de ciudad, sus captores lo llevaron al Ataman, un barbudo con un gorro de piel negro y alto, con el pecho cruzado por cintas de cartuchos de ametralladora y un par de granadas de mano colgando de su cinturón.
“Usted es un agitador comunista que está minando nuestra madre Ucrania! El castigo es la muerte! ”
“No, no”, respondió Tamm. “Yo no soy más que un profesor de la Universidad de Odesa , y he venido aquí a comprar algo de comida.”
“Basura”, dijo el Ataman . “¿Qué tipo de profesor es usted?”
“Enseño matemáticas”, respondió mansamente Tamm.
“¿Matemáticas?”, se burló el Ataman. “Entonces usted debe ser capaz de dar una estimación del error que se comete al truncar una serie de McLaurin en el n-ésimo término. Si usted no puede contestar, le dispararé.”
Tamm se quedó sin aliento al oír esta pregunta de matemáticas superiores salir de la boca del líder guerrero. Con mano temblorosa, y bajo el cañón del arma de fuego, Tamm fue capaz de presentar una respuesta al Ataman.
“Correcto”, bramó el Ataman. “Dejadlo en libertad.”

Este relato está especialmente indicado a cualquier profesor que ha enseñado matemáticas y ha tenido que responder a esa pregunta tan recurrente en las aulas: “¿Para qué sirve esto?”. Una buena respuesta podría ser que podría salvar tu vida.

gamow

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